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L’activité minière spatiale reste très spéculative

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Il y a quelques années à peine, il semblait que l’exploitation minière spatiale était inévitable. Les analystes, les visionnaires de la technologie et même le célèbre astrophysicien Neil deGrasse Tyson ont prédit que l’exploitation minière spatiale deviendrait une grande entreprise.

Des sociétés minières spatiales telles que Planetary Resources et Deep Space Industries soutenues par des sociétés telles que GoogleLarry Page et Eric Schmidt de se sont présentés pour profiter du paiement prévu.

Avance rapide jusqu’en 2022, et Planetary Resources et Deep Space Industries ont été acquises par des sociétés non liées à l’exploitation minière spatiale. L’humanité a encore besoin de commercial Mine même un seul astéroïde. Alors qu’est-ce qui prend si longtemps ?

L’exploitation minière spatiale est une entreprise à long terme que les investisseurs n’ont pas nécessairement la patience de soutenir.

“Si nous devions développer aujourd’hui un véhicule d’extraction d’astéroïdes à part entière, cela nous coûterait quelques centaines de millions de dollars en utilisant des processus commerciaux. Il serait difficile de convaincre la communauté des investisseurs que c’est la bonne chose à faire », a déclaré Joel Sercel, président et chef de la direction de TransAstra Corporation.

« Dans l’économie d’aujourd’hui et dans l’économie du futur proche, les prochaines années, cela n’a pas de sens de chercher des métaux précieux dans les astéroïdes. Et c’est parce que le coût d’aller et venir des astéroïdes est si élevé qu’il dépasse de loin la valeur de tout ce que vous obtenez des astéroïdes », explique Sercel.

Cela n’a pas empêché Sercel d’exploiter le cosmos. TransAstra se concentrera initialement sur l’extraction d’astéroïdes pour extraire de l’eau pour fabriquer du carburant de fusée, mais veut finalement exploiter “tout sur le tableau périodique”. Mais Sercel dit qu’une telle mission est encore loin.

“En termes de calendrier d’extraction d’astéroïdes, le plus gros problème pour nous est le financement. Cela dépend donc de la rapidité avec laquelle nous pouvons faire évoluer l’entreprise vers ces autres entreprises, puis acquérir une expérience d’ingénierie pratique avec des systèmes d’exploitation dotés de tous les composants d’un système d’extraction d’astéroïdes. Mais nous pourrions lancer une mission sur un astéroïde d’ici 5 à 7 ans.

Sercel espère que ces autres entreprises la maintiendront à flot jusqu’à ce qu’elle développe son activité d’extraction d’astéroïdes. L’idée est d’utiliser la technologie, qui sera éventuellement intégrée aux missions d’extraction d’astroides de TransAstra, pour répondre aux besoins préexistants du marché tels que : B. l’utilisation de remorqueurs spatiaux pour placer les satellites sur leurs orbites exactes et l’utilisation de satellites pour aider à la gestion du trafic à mesure que l’espace devient plus encombré.

AstroForge est une autre entreprise qui croit que l’exploitation minière spatiale deviendra une réalité. Fondée en 2022 par un ancien ingénieur de SpaceX et un ancien ingénieur de Virgin Galactic, AstroForge croit toujours qu’il y a de l’argent à gagner en extrayant des métaux précieux sur des astéroïdes.

“Sur Terre, nous avons une quantité finie d’éléments de terres rares, en particulier les métaux du groupe du platine. Ce sont des métaux industriels utilisés dans les objets de tous les jours comme votre téléphone portable, le cancer, les médicaments, les convertisseurs catalytiques et nous en manquons. Et le seul moyen d’y accéder davantage est de quitter le monde”, a déclaré Matt Gialich, co-fondateur et PDG d’AstroForge.

AstroForge prévoit d’extraire et d’affiner ces métaux dans l’espace, puis de les ramener sur Terre pour les vendre. Pour réduire les coûts, AstroForge attachera sa charge utile de raffinage à des satellites standard et lancera ces satellites sur des fusées SpaceX.

« Il existe un certain nombre d’entreprises qui produisent ce qu’on appelle des bus satellites. C’est ce que l’on pourrait normalement considérer comme un satellite, une sorte de boîte avec des panneaux solaires dessus et un système de propulsion qui y est attaché. Pour nous, nous ne voulions pas réinventer la roue », explique Gialich. “Les personnes qui nous ont précédés, Planetary Resources et DSI [Deep Space Industries], ils ont dû acheter des véhicules entiers. Ils ont dû construire des satellites beaucoup, beaucoup plus gros et beaucoup plus chers, ce qui a nécessité une énorme injection de capital. Et je pense que ce fut la chute ultime de ces deux sociétés.”

Selon AstroForge, le plus grand défi consiste à décider quels astéroïdes cibler pour l’exploitation minière. Avant de mener leurs propres missions, toutes les sociétés minières en démarrage doivent s’appuyer sur les données d’observation existantes des chercheurs et sur l’espoir que les astéroïdes qu’elles sélectionnent contiennent les minéraux qu’elles recherchent.

“La partie technologique que vous pouvez contrôler, les parties opérationnelles que vous pouvez contrôler, mais vous ne pouvez pas contrôler ce qu’est l’astéroïde tant que vous n’y êtes pas arrivé”, déclare Jose Acain, co-fondateur et CTO d’AstroForge.

Pour en savoir plus sur les défis auxquels les sociétés minières spatiales sont confrontées et sur leurs plans pour faire de l’exploitation minière spatiale une véritable entreprise, regardez la vidéo.

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