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Malgré des faux pas et des enquêtes ouvertes, le chef des assurances de l’État semble être sur la bonne voie pour être réélu


Quelques mois après le début de son premier mandat en tant que l’une des huit personnes élues à un poste d’État en Californie, Ricardo Lara était en difficulté.

Le commissaire aux assurances de l’État a été surpris en train de rompre sa promesse de ne pas accepter les contributions de campagne des personnes qu’il réglementait, et il a eu du mal à expliquer aux électeurs ce qui s’était passé.

Lara a qualifié les contributions d’erreur et a déclaré qu’elles avaient été collectées par erreur. Il a retourné environ 80 000 $ que sa campagne avait acceptés des assureurs et a même remercié le San Diego Union-Tribune d’avoir porté l’affaire à son attention.

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Mais la crise politique s’est aggravée tout au long de 2019 alors que des rapports supplémentaires de l’Union-Tribune et d’autres organes de presse ont approfondi ses dossiers.

Des articles ultérieurs ont révélé que le bureau de Lara intervenait dans des litiges en cours devant son agence et apportait des modifications dont les contributeurs semblaient bénéficier. Il a accepté plus de dons d’hommes d’affaires avant la commission qu’il n’avait auparavant reconnu et facturé aux contribuables pour sa maison de location à Sacramento.

Lara, une ancienne sénatrice d’État de la communauté de Bell Gardens dans la région de Los Angeles, a également rencontré de manière confidentielle un dirigeant d’assurance qui avait besoin de l’approbation de la commission pour un projet d’acquisition. Il a déclaré plus tard qu’il se retirerait de toutes les décisions liées à la gestion.

Lara a également déclaré à un groupe d’assureurs automobiles qu’il soutenait un plan controversé visant à leur donner accès aux données des véhicules des conducteurs, l’un des principaux objectifs de l’industrie.

“Je suis prête à faire preuve de créativité comme vous l’avez tous été pendant tant d’années”, a déclaré le site d’information Politico, citant Lara dans un discours privé.

La vague de couverture médiatique négative a déclenché une série d’éditoriaux de journaux critiquant l’Inspection des étudiants de premier cycle. Cela a également provoqué un sérieux défi de réélection lors de la primaire de juin.

Mais Lara est devenue la première électrice de la campagne électorale du printemps, bien qu’elle ait fait l’objet d’un examen minutieux par les responsables électoraux de l’État examinant un certain nombre de dons politiques d’assureurs à des groupes soutenant la réélection de Lara.

Lara semble bien placée pour reprendre ses fonctions pour un deuxième mandat de quatre ans lors des élections générales du mois prochain. Le démocrate sortant affrontera le républicain Robert Howell lors des élections du 8 novembre.

Le représentant d’État Marc Levine, D-San Rafael, a raté de peu les qualifications pour le second tour de novembre, terminant troisième et moins de 5 000 voix derrière Howell des neuf candidats.

Le résultat de la primaire de juin a permis à Lara d’éviter une bataille intra-parti pour le siège, qui réglemente plus de 300 milliards de dollars de polices d’assurance vendues en Californie chaque année.

La campagne de Lara a déclaré que le résultat de la première élection montre que les Californiens ont approuvé le travail du régulateur des assurances élu par l’État depuis sa victoire aux élections de 2018.

“Les électeurs ont rejeté les attaques sans fondement et les calomnies personnelles, et se sont plutôt concentrés sur les antécédents du commissaire en matière d’aide aux consommateurs californiens et aux survivants des incendies de forêt”, a déclaré Robin Swanson, directeur de campagne de Lara, dans un e-mail.

Sous la direction de Lara, le département des assurances de Californie a été reconnu pour avoir amélioré la protection des consommateurs, combattu la fraude en matière d’indemnisation des accidents du travail et réduit les primes d’assurance automobile pour les conducteurs pendant la pandémie.

“Alors que les incendies de forêt continuent de menacer notre État, cette année de protection donnera à ces communautés durement touchées le temps et une incitation supplémentaire à protéger leurs maisons contre les futurs incendies de forêt”, a déclaré Lara le mois dernier en annonçant un moratoire temporaire sur les licenciements des propriétaires en raison de des incendies de forêt ont annoncé les victimes.

“Mon département et moi serons là dès le premier jour de la reprise jusqu’à ce que le travail soit terminé et que les communautés soient plus sûres”, a-t-il déclaré.

Les experts en politique disent que la nature généralement discrète du siège du commissaire aux assurances élu de l’État fonctionnera probablement à l’avantage de Lara. Cela s’applique également au temps qui s’est écoulé depuis que le problème des dons politiques est apparu dans les journaux.

Robert Shrum, professeur de sciences politiques et directeur du Center for Political Future de l’Université de Californie du Sud, a déclaré que Lara bénéficierait de la lettre “D” après son nom.

“C’est un État démocratique”, a déclaré Shrum. « Ce n’est pas une course à haute visibilité donc il n’y aura pas beaucoup d’informations. Il gagnera presque certainement.

“Les gens ne connaissent pas ces problèmes” à partir de 2019, a-t-il ajouté. «Je peux me tromper, et peut-être que je le serai à la fin. Mais si vous deviez parier, vous devriez parier que rien de tout cela (attention préalable) ne ferait de différence.

Un vestige des histoires négatives qui ont fait surface au cours de la première année de Lara en tant que principal régulateur des assurances de l’État est un litige en cours concernant le traitement par son agence des demandes de la California Public Records Act.

Le groupe de défense des consommateurs de Los Angeles, Consumer Watchdog, a poursuivi Lara et le département des assurances en 2020, alléguant que lui et son agence n’avaient pas respecté les lois sur la divulgation des dossiers de l’État.

L’organisation à but non lucratif en grande partie responsable de la décision des élections d’État de 1988 qui a créé le poste de commissaire aux assurances élu a également accusé Lara d’avoir retenu par erreur certains dossiers et créé à la place d’autres documents à déclassifier.

“Consumer Watchdog a été informé par des lanceurs d’alerte que le Département des assurances a créé une nouvelle version des entrées originales du calendrier pour éviter la divulgation de certaines réunions et notes de réunion contenant des détails sur les interactions de Lara avec les responsables des compagnies d’assurance”, a déclaré l’organisation à l’époque. .

Le département des assurances a déclaré qu’il s’était toujours conformé à la loi californienne sur les archives publiques et qu’il était impatient de résoudre le litige devant les tribunaux.

“La transparence et l’accès public aux dossiers sont des valeurs fondamentales du Département des assurances”, a déclaré le porte-parole Michael Soller dans un e-mail. «Nous appliquons cela à tout, de notre examen des déclarations de revenus des compagnies d’assurance à notre gestion des dossiers publics.

“Nous continuerons de répondre à chaque demande d’enregistrement conformément à la loi et à nos valeurs fondamentales de transparence et d’accès public”, a-t-il déclaré.

Jamie Court, le président de Consumer Watchdog, qui critique sévèrement Laras depuis qu’il a pris ses fonctions dans tout l’État, a déclaré qu’il restait déçu de la manière dont le commissaire a géré le puissant régulateur.

“Son premier mandat a été marqué par une renonciation à sa responsabilité de représenter les consommateurs sans parti pris et d’être transparent dans ses relations avec l’industrie”, a déclaré Court.

“Nous ne pouvons qu’espérer qu’il a retenu la leçon et devra redoubler d’efforts pour regagner la confiance du public en étant un régulateur agressif et transparent”, a-t-il ajouté.

Lara fait également l’objet d’une enquête par la Commission des pratiques politiques équitables de l’État pour avoir éventuellement enfreint les règles de la campagne.

Selon une plainte déposée par Consumer Watchdog plus tôt cette année, un fonds politique dont le commissaire aux assurances est membre d’office a accepté 122 500 $ de sept compagnies d’assurance différentes entre juin 2021 et avril dernier.

En mai, le LGBTQ Caucus Leadership Fund a fait don de 50 000 $ aux Californiens soutenant Ricardo Lara pour le commissaire aux assurances 2022, un comité de dépenses indépendant soutenant la réélection de Lara.

Le LGBTQ Caucus Leadership Fund a également fait don de 75 000 $ au comité d’action politique d’Equity California, qui a fait deux contributions totalisant le même montant au comité de dépenses indépendant travaillant sur la réélection de Lara, selon les archives.

“Le fait qu’Equity CA et le comité du caucus LGBTQ aient remis le même jour le montant exact des cotisations de l’industrie de l’assurance au comité Lara IE ne peut pas être une coïncidence”, indique la plainte.

Le commissaire aux assurances et son personnel n’ont pas répondu aux questions sur l’enquête lorsque l’Union-Tribune a divulgué l’enquête ce printemps.

Un porte-parole de la Commission des pratiques politiques équitables a déclaré que l’affaire Lara était “ouverte et en suspens”.

Pendant ce temps, le différend sur les archives publiques devrait atteindre son paroxysme lors d’une audience plus tard ce mois-ci.

Les avocats de Lara et Consumer Watchdog doivent comparaître devant un juge de la Cour supérieure de Los Angeles le 21 octobre pour faire valoir leurs positions sur la demande de documents de l’organisation à but non lucratif.

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