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Wallingford’s Fruit House en haute saison : le magasin familial

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Angela Coron de Pologne sélectionne des citrouilles à Wallingford’s Fruit House à Auburn jeudi. Daryn Slover/journal du soleil

AUBURN – Wallingford’s est un nom du Maine synonyme d’automne, de pommes et de beignets aux pommes et à la citrouille fraîchement préparés. La famille Ricker, qui est associée au verger et au stand de fruits depuis des générations, a récemment acheté les 50 acres de Wallingford et les a ajoutés au portefeuille familial de fermes, qui totalise maintenant plus de 400 acres de pommes, réparties dans sept villes et trois comtés à distribuer. Le prix à Wallingford’s est les 25 acres de pommiers en cueillette sur la propriété, qui ont également une culture croissante de bleuets et de framboises.

Peter Ricker a pris en charge les opérations du verger et du magasin au 1240 Perkins Ridge Road il y a près de 15 ans à la suite du décès inattendu du patriarche de Wallingford, Peter Wallingford. Fidèle à sa parole, Ricker n’a apporté aucun changement radical. “C’était une opération beaucoup plus saisonnière, très bien gérée, très respectée qui a duré un mois et demi”, a-t-il expliqué. Wallingford’s est désormais ouvert du 1er juin au réveillon du Nouvel An, bien que la haute saison s’étende de la fin août au début novembre.

Ricker dit qu’il pense qu’il existe une opportunité d’ajouter plus de valeur de divertissement à la région et d’élargir les options pour leurs clients. Les Rickers exploitaient également Apple Ridge Farms adjacente à Wallingford’s, qui avait des chèvres, une petite boulangerie et les précieuses rangées de pommes à cueillir soi-même qui ont depuis été consolidées et agrandies à Wallingford’s.

La famille Ricker, qui possède et exploite également Ricker Hill Orchards à Turner et Vista of Maine Vineyard and Cidery à Greene, cultive des pommes depuis plus de 200 ans, et Peter Ricker a déclaré qu’il s’agissait d’une véritable entreprise familiale avec trois générations de la famille Ricker. dirige actuellement divers aspects des trois sociétés. Les Rickers sont les deuxièmes plus grands producteurs de pommes du Maine et rivalisent depuis des années avec les vergers Cooper Farms à l’ouest de Paris pour la première place convoitée.

Dire que Wallingford’s est l’endroit préféré des familles et des autres est un euphémisme. Ricker estime qu’entre 4 000 et 6 000 personnes affluent vers la propriété chaque jour lors de ses week-ends les plus occupés de la saison d’automne. Ils vont laisser les enfants courir, nourrir les chèvres, cueillir des pommes, se promener dans le labyrinthe de maïs et siroter du cidre doux ou du cidre dur.

Au fur et à mesure que la famille se développait dans le commerce du cidre, la prochaine étape logique était de mettre en place une salle de dégustation pour leurs vins et cidres, que vous pouvez également acheter et emporter à la maison. Il y a un petit espace pour les événements privés, bien que Ricker ait dit qu’il aime les garder petits.

Jeudi, Ciara Spofford prépare des beignets au Wallingford’s Fruit House à Auburn. Daryn Slover/journal du soleil

Alors que vous vous dirigez vers le magasin, le parfum des produits de boulangerie sucrés souffle avec le vent, vous invitant à l’intérieur – d’où proviennent toutes ces délicieuses odeurs. Une boulangerie petite mais fonctionnelle produit du cidre de pomme et des épices à la citrouille et même des beignets au chocolat, des gâteaux, des muffins et plus encore. La boutique propose des spécialités de fermes et de producteurs locaux, et il y a une section réservée aux enfants avec LEGO, Playmobil et des animaux en peluche.

Peter Ricker est un bourreau de travail content sinon heureux. La culture des pommes est une entreprise qui dure toute l’année avec beaucoup de travail qui doit être réparti, ce qui est utile si vous avez un grand groupe de soutien familial. Il est avec Wallingford tous les jours et a d’autres responsabilités dans les opérations de Turner en tant que l’un des propriétaires. Malgré cela, il dit qu’il aime ce qu’il fait et il ressort clairement de l’observation de ses relations avec le jeune personnel qu’il est informel mais certainement pas un jeu d’enfant.

“Je sais qu’il y a du travail à faire, les garçons”, dit-il en réprimandant un groupe de jeunes filles entassées dans la cabane du caissier.

“J’apprécie mon équipage. J’aime travailler avec mes employés », a déclaré Ricker. “J’aime le défi constant de réfléchir à la façon de le faire fonctionner au mieux… comment l’améliorer.”

PASSER DU GROS AU DÉTAIL

La culture des pommes comporte des risques, et l’aspect vente en gros de l’entreprise, en particulier à l’échelle nationale, oppose les producteurs du Maine à des vergers beaucoup plus grands du Nord-Ouest, de New York, du Michigan, de l’Ohio et de certaines parties du Sud.

“Le Maine est un endroit extrêmement coûteux pour cultiver des pommes”, a déclaré Ricker, citant la courte saison de croissance et le climat frais et humide du Maine, ce qui rend le contrôle des maladies plus difficile et coûteux. Les pommes et les pommiers sont très sensibles aux maladies.

Les goûts des consommateurs changent constamment et les grandes chaînes veulent maintenant des variétés légèrement plus sucrées qui nécessitent une saison de croissance plus longue et elles achètent des pommes au prix coûtant. Par exemple, explique Ricker, les vergers de l’Ouest en particulier ont des coûts inférieurs en raison de l’eau fortement subventionnée par le gouvernement et ont moins besoin de produits chimiques de lutte contre les maladies en raison du climat plus sec. Les coûts de main-d’œuvre sont également plus élevés dans le Maine en raison des exigences de salaire minimum plus élevées pour les travailleurs agricoles.

“Nous ne pouvons tout simplement pas suivre au niveau national”, a déclaré Ricker. Les affaires régionales vont bien, mais il a dit que cela devenait de plus en plus difficile. Par conséquent, la décision a été prise de donner plus d’importance au commerce de détail, qui peut être plus rentable, en élargissant les options de vente au détail pour les personnes.

LES CLIENTS VEULENT TOUJOURS UNE EXPÉRIENCE DE FERME VINTAGE

“L’une des choses que je ne voulais pas perdre en grandissant était l’idée de venir dans une ferme pittoresque”, a déclaré Ricker, notant qu’il y avait un défi permanent à faire la distinction entre se sentir vieille ferme et encore beaucoup à trouver. activités et options pour une large clientèle.

Une vue aérienne du labyrinthe de maïs à Wallingford’s Fruit House à Auburn le 29 septembre avec le lac Auburn en arrière-plan. Russ Dillingham/Sun Journal

Ils ont ajouté le labyrinthe de maïs de sept acres mais en ont perdu un autre plus petit pour faire de nouvelles plantations de bleuets et de framboises. Ensuite, il y a les Hayrides et un camion de restauration le week-end, et une salle d’évasion où de petits groupes de personnes sont “enfermés” dans une pièce à thème et doivent résoudre des énigmes, des énigmes et des indices pour s’échapper.

Mais ce qui a grandi en taille et en popularité, c’est le sentier hanté Nightmare on the Ridge, qui ressemble plus à un village hanté qu’à une maison hantée. Cela prend environ 30 minutes du début à la fin et se vend la plupart des samedis soirs et certains vendredis, c’est pourquoi ils ont ajouté les jeudis soirs. Ricker dit que “Nightmare on the Ridge” se classe au niveau national – le meilleur du Maine et l’un des meilleurs du Nord-Est. Il est répertorié sur halloweennewengland.com, mais il existe des dizaines de classements et de listes d’attractions hantées sur le Web.

Toutes ces activités nécessitent des ressources humaines de plus en plus difficiles à recruter pour tout type d’entreprise. Ricker dit qu’il embauche entre 30 et 50 personnes, pour la plupart des adolescents et des 20 ans, dont beaucoup travaillent environ 20 heures par semaine ou moins parce que c’est tout ce qu’ils veulent travailler ou sont légalement capables de travailler.

Après que l’activité d’Halloween ait considérablement ralenti, Wallingford’s publiera sur les réseaux sociaux que les citrouilles à emporter sont gratuites. “Et c’est presque effrayant ce qui se passe”, ajoute-t-il. Les gens font la queue dès le matin et avant que vous ne vous en rendiez compte, ils sont tous partis. Certains les emmènent récolter les graines, mais ce sont les éleveurs de porcs qui amènent de plus gros camions et les collectent tous.

Wallingford’s vend ensuite des centaines d’arbres de Noël cultivés dans le Maine et des couronnes fabriquées par une poignée d’artisans locaux. Les chèvres, quant à elles, retournent chez le fermier qui les hiverne, tout comme les lapins, et ça devient plutôt calme sur la crête.

Une chose que Ricker dit qu’il aimerait trouver est quelqu’un qui peut particulièrement enrichir l’expérience de Wallingford. “J’aimerais qu’un monsieur plus âgé parle juste de pommes et explique les pommes aux gens si je pouvais en trouver un.” Donc, si vous connaissez un grand-père ou une grand-mère féru de pommes qui cherche un emploi à temps partiel, appelez Peter Ricker.


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